Anonymes ou célèbres, personnages principaux de cette histoire, population originale par maints traits de caractère et sujets d’étonnement pour nos voisins, amis ou ennemis. L’extrême variété des témoignages permet d’échapper au “ portrait type ” qui se dessine malgré tout, au-delà des clichés.

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« Quand les Français prendront Arras,Les souris mangeront les chats. »727

Message en deux octosyllabes, affiché par les Espagnols sur une des portes de la ville d’Arras, printemps 1640

« Quand les Français rendront ArrasLes souris mangeront les chats. »728

Écrit sur une des portes de la ville d’Arras que les Français ont prise, le 9 août 1640

« Les Français ne sont pas faits pour la liberté : ils en abuseraient. »1027

VOLTAIRE (1694-1778), Faits singuliers de l’histoire de France

« Une fois encore s’allait justifier le mot de Saint-Évremond : "le Français est surtout jaloux de la liberté de se choisir son maître". »1682

Louis MADELIN (1871-1956), Histoire du Consulat et de l’Empire, Le Consulat, 18 brumaire an VIII (1937-1954)

« Qu’il est affreux de mourir ainsi de la main des Français ! »1745

Duc d’ENGHIEN (1772-1804), quelques instants avant son exécution, 21 mars 1804. Son mot de la fin

« Pas besoin de sabres, les gourdins suffiront pour ces chiens de Français ! »1817

FRÉDÉRIC-GUILLAUME III (1770-1827), roi de Prusse, été 1806

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