Necker : « La plupart des étrangers ont peine à se faire une juste idée de l’autorité qu’exerce en France l’opinion publique... » | L’Histoire en citations
Chronique du jour

 

Siècle des Lumières.
Prologue (fin).

Les commentaires sont allégés, les coupes signalées (…) Retrouvez l’intégralité dans nos Chroniques de l’Histoire en citations.

La force des idées nouvelles

« La plupart des étrangers ont peine à se faire une juste idée de l’autorité qu’exerce en France l’opinion publique […] puissance invisible qui, sans trésors, sans gardes et sans armée, donne des lois à la ville, à la cour et jusque dans le palais des rois. »990

Jacques NECKER (1732-1804), De l’administration des finances de la France (1784)

Grand banquier suisse, très populaire en France et ministre des Finances de la dernière chance sous Louis XVI, il fait remonter très précisément à l’époque de la Régence la naissance de cette force nouvelle : l’opinion publique. Éclairée par les philosophes des Lumières selon les uns, manipulée par la « secte » philosophique selon les autres (…)

« L’imprimerie est l’artillerie de la pensée. »991

RIVAROL (1753-1801), Maximes, Pensées et Paradoxes

Dans les années 1760, la diffusion des idées nouvelles prend une ampleur jamais vue. Deux exemples : les 17 gros volumes de l’Encyclopédie (plus les 11 tomes de planches) entrent dans toutes les bibliothèques dignes de ce nom ; et le Journal de Paris, premier quotidien français, commence à paraître en 1777 (…)

« Il faut répondre à un livre par un livre, et non par des prisons et des supplices qui détruisent l’homme, sans détruire ses raisons. »992

Baron d’HOLBACH (1723-1789), La Politique naturelle ou Discours sur les vrais principes de gouvernement (1774)

Le siècle des Lumières voit la victoire des idées, mais c’est encore un temps de persécution contre la liberté de pensée : tous les philosophes souffrent de la censure, plusieurs sont embastillés, à commencer par Voltaire, et l’intolérance (surtout en matière religieuse) dresse des bûchers où les livres ne sont pas seuls à brûler.

« Un homme d’esprit me disait l’autre jour que le gouvernement de la France était une monarchie absolue tempérée par des chansons. »993

CHAMFORT (1740-1794), Pensées, maximes et anecdotes (posthume, 1803)

Au siècle de Louis XIV, la chanson (souvent anonyme) était l’une des rares formes d’opposition possibles. Au siècle des Lumières, elle garde cette fonction (…) Avec la masse des pamphlets et libelles polémiques et parfois orduriers (…) ces « basses Lumières » sapent les bases du régime presque aussi sûrement que les pensées philosophiques.

« Le goût qu’on a dans l’Europe pour les Français est inséparable de celui qu’on a pour leur langue. »994

RIVAROL (1753-1801), Discours sur l’universalité de la langue française (1784)

Dans la bataille des idées nouvelles, la langue est une arme. Dans le monde, cette langue française arrivée à son point de perfection et parlée par toute la société « éclairée », jusque dans des pays ennemis comme la Prusse, répand la philosophie des Lumières.

« Il faut tout examiner, tout remuer sans exception et sans ménagement. »995

D’ALEMBERT (1717-1783), L’Encyclopédie, Discours préliminaire (1751)

Tel est le credo de cette immense entreprise collective : lutte contre les préjugés, triomphe de la raison. L’œuvre sera parfois moins hardie que la pensée de tel ou tel philosophe, il faut ruser avec la censure, les grands articles respectent une certaine orthodoxie. Mais la tactique des renvois à des petits articles permet d’avancer des opinions plus osées (…)

« Les philosophes sont plus anatomistes que médecins : ils dissèquent et ne guérissent pas. »996

RIVAROL (1753-1801), Fragments et pensées philosophiques (posthume)

Bel esprit fort caustique vis-à-vis des beaux esprits de son temps, bientôt grand écrivain politique défenseur de la monarchie, il voit comme tout bon lecteur des Lumières la vertu révolutionnaire des idées de ces philosophes pourtant non révolutionnaires (…)

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